Canopo

Canopo, o Alpha Carinae nel sistema di designazione Bayer, è la stella più luminosa della sua costellazione (Carina) e la stella più luminosa del cielo notturno meridionale.

Canopo è piuttosto insolito, perché la sua distanza dalla Terra non era nota fino agli anni Novanta. Prima del lancio del telescopio satellitare Hipparcos, le stime della distanza della stella variavano molto, da 96 anni luce a 1200 anni luce. Hipparcos ha stabilito che Canopus si trova a 310 anni luce (96 parsecs) dal nostro sistema solare.

La difficoltà di misurare la distanza di Canopus derivava dal suo essere una "supergigante meno luminosa". Tali stelle sono rare e poco comprese. Sono stelle che possono essere sia in fase di evoluzione verso lo status di gigante rossa che di allontanamento. Questo a sua volta ha reso difficile sapere quanto sia intrinsecamente luminoso Canopo, e quindi quanto possa essere lontano. La misurazione diretta era l'unico modo per risolvere il problema. Canopus è troppo lontano per poter effettuare osservazioni di parallasse terrestre, quindi la distanza della stella non era nota con certezza fino ai primi anni '90.

Canopo è 13.600 volte più luminoso del Sole e la stella più intrinsecamente luminosa nel giro di circa 700 anni luce. Infatti, da 1 unità astronomica, Canopo avrebbe una magnitudine apparente di -37. Canopo appare meno luminoso di Sirio nel nostro cielo solo perché Sirio è molto più vicino alla Terra (8,6 anni luce).

La temperatura della superficie di Canopus è di 7350 ± 30 K. Il suo diametro è stato misurato a 0,6 unità astronomiche (il diametro angolare misurato è di 0,006 secondi d'arco), 65 volte quello del Sole. Se fosse collocato al centro del sistema solare, si estenderebbe per tre quarti della strada fino a Mercurio. Un pianeta simile alla Terra dovrebbe trovarsi a tre volte la distanza di Plutone perché la sua stella appaia nel cielo delle stesse dimensioni del nostro sole. Canopo è una forte fonte di raggi X, che sono probabilmente prodotti dalla sua corona, riscaldata magneticamente a circa 15 milioni di K.

Canopo fa parte dell'Associazione Scorpius-Centaurus, un gruppo di stelle che hanno origini simili.

Posizione di Canopus
Posizione di Canopus


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