Lago Mungo

Il lago Mungo è un lago asciutto nella parte sud-occidentale del Nuovo Galles del Sud, in Australia. Si trova a circa 760 km a ovest di Sydney e 90 km a nord-est di Mildura. Il lago è la caratteristica principale del Mungo National Park. È uno dei 17 laghi della regione dei laghi Willandra, dichiarata patrimonio dell'umanità.

Molte importanti scoperte archeologiche sono state fatte al lago. Tra queste, Mungo Man, i più antichi resti umani trovati in Australia, e Mungo Lady, i più antichi resti umani al mondo ad essere cremati ritualmente.

È anche il sito dell'escursione geomagnetica del Lago Mungo, la prima prova convincente che le escursioni geomagnetiche sono un fenomeno geomagnetico piuttosto che sedimentologico.

Immagini Landsat 7 del lago Mungo. La linea bianca che definisce la riva orientale del lago è la duna di sabbia, o lunetta, dove è stata trovata la maggior parte del materiale archeologico
Immagini Landsat 7 del lago Mungo. La linea bianca che definisce la riva orientale del lago è la duna di sabbia, o lunetta, dove è stata trovata la maggior parte del materiale archeologico

Geologia

I sedimenti del lago Mungo sono stati depositati durante più di 100.000 anni. Sulla riva orientale del lago ci sono le "Mura della Cina". Queste sono una serie di lunette lunghe 26 km, alte circa 30 metri, formatesi nel corso di migliaia di anni. Ci sono tre strati distinti di sabbie e terra che formano le Mura. Il più antico è lo strato Gol Gol rossastro, formatosi tra 100.000 e 120.000 anni fa. Lo strato medio grigiastro è lo strato Mungo, depositato tra 50.000 e 25.000 anni fa. Il più recente è lo strato Zanci, che è marrone chiaro, e fu depositato tra 25.000 e 15.000 anni fa.

Lo strato Mungo, che si è depositato prima dell'ultima era glaciale, è il più ricco dal punto di vista archeologico. Era un periodo di scarse precipitazioni e clima più fresco, ma più acqua piovana scorreva dal lato occidentale della Great Dividing Range, mantenendo il lago pieno. Ha sostenuto una grande popolazione umana, così come molte varietà di megafauna australiana.

Durante l'ultima era glaciale, il livello dell'acqua nel lago si abbassò e divenne un lago salato. Questo rese il suolo alcalino, il che aiutò a preservare i resti lasciati nelle Mura della Cina. Anche se il lago si è completamente prosciugato diverse migliaia di anni fa, la vegetazione del suolo è rimasta sulle Mura. Questo ha contribuito a stabilizzarle e a preservarle. Con l'arrivo dei coloni europei nella zona negli anni 1880, le specie introdotte, soprattutto conigli, pecore e capre hanno distrutto la copertura vegetale. Questo ha portato ad un aumento dell'erosione delle dune. Tuttavia, questa erosione ha portato alla scoperta di molti resti umani e animali. Il vento ha spostato la sabbia e il terreno verso est dalle Walls, formando una duna di sabbia mobile che si sposta ogni anno più a est.

La riva del lago Mungo.
La riva del lago Mungo.

Archeologia

Le scoperte più importanti al lago Mungo sono state Mungo Man e Mungo Lady. Mungo Lady, un corpo parzialmente cremato, fu scoperto nel 1969 dal dottor Jim Bowler dell'Australian National University (ANU). All'inizio si pensava che avesse 25.000 anni. Uno studio più recente nel 2003 ha scoperto che probabilmente era più vicina ai 40.000 anni. Mungo Lady è il primo umano conosciuto ad essere stato cremato. Anche l'Uomo Mungo è stato scoperto dal dottor Bowler, il 26 febbraio 1974. I resti erano ricoperti di ocra rossa, in quella che è la più antica incidenza conosciuta di tale pratica di sepoltura. Anche se alcuni studi hanno mostrato la sua età a più di 60.000 anni, l'accordo attuale è che anche lui ha circa 40.000 anni.

Gli esseri umani vivono intorno al lago Mungo da almeno 50.000 anni. Nelle dune sono stati trovati strumenti di pietra più vecchi dell'uomo di Mungo. Sono state trovate macine per fare la farina che hanno tra i 5.000 e i 10.000 anni; erano fatte di pietra arenaria proveniente dal

Bacino del fiume Murray a 100 km di distanza. Una testa d'ascia di pietra, vecchia di almeno 500 anni, è stata anche trovata tra le dune; è stata fatta con la pietra del Monte Camel, vicino a Shepparton, ben oltre 300 km di distanza.

Il ricco patrimonio archeologico del sito è molto significativo per gli aborigeni australiani della zona. La regione di Willandra è la patria del popolo Barkindji, Nyiampaa e Mutthi Mutthi. Essi hanno accordi di gestione congiunta con il governo del Nuovo Galles del Sud per gestire il lago e il Parco Nazionale Mungo.

Escursione geomagnetica sul lago Mungo

Nel 1972, studi archeomagnetici sono stati effettuati sui focolari preistorici aborigeni trovati lungo l'antica costa del lago Mungo. La magnetizzazione conservata nelle pietre da forno e nei focolari cotti mostra che il campo di dipolo assiale si è spostato fino a 120 gradi dalla sua posizione normale circa 30.000 anni fa. Questo è chiamato un'escursione geomagnetica. Poiché la maggior parte delle escursioni trovate prima del Lago Mungo erano in materiale sedimentario, si era pensato che le anomalie direzionali del campo magnetico fossero di origine detritica o diagenetica. I risultati del Lago Mungo erano dovuti alla magnetizzazione termoregolata, escludendo un fenomeno sedimentologico.

Due escursioni sono state registrate nei sedimenti da Skjonghelleren su Valderøy, Norvegia. Il Polo Geomagnetico Virtuale (VGP) di uno è avvenuto nello stesso momento del Lago Mungo, il che suggerisce che l'evento è stato globale piuttosto che locale. I dati dei sedimenti lacustri di un'età simile in Francia che hanno linee di campo magnetico quasi identiche supportano anche il Lago Mungo come un evento globale. Tuttavia, è stato suggerito che il campo anomalo del lago Mungo è il risultato di fulmini.

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