Wildfire

Wildfire è un termine generale che include incendi di foreste, incendi di prati, incendi di cespugli, incendi di sterpaglie e qualsiasi altro incendio di vegetazione nelle zone di campagna.

Gli incendi selvaggi si verificano in tutti i continenti tranne l'Antartide. Possono verificarsi naturalmente e spontaneamente, ma molti sono causati dall'uomo, accidentalmente o deliberatamente. Le registrazioni fossili e la storia umana mostrano che gli incendi si verificano a intervalli. Il Grande Evento di Ossigenazione e la diffusione delle piante terrestri hanno reso la Terra un pianeta di fuoco.

Gli incendi possono causare danni ingenti alla proprietà e alla vita umana, ma hanno anche alcuni effetti benefici sulle aree selvagge. Alcune specie di piante dipendono dagli effetti del fuoco per la crescita e la riproduzione, anche se grandi incendi possono anche avere effetti ecologici negativi.

Le strategie di prevenzione, rilevamento e soppressione degli incendi sono variate nel corso degli anni. Uno dei metodi più controversi è l'incendio controllato: La gente permette o accende piccoli incendi per bruciare parte del combustibile di un potenziale incendio selvaggio. Mentre alcuni incendi bruciano in regioni forestali remote, essi possono causare una vasta distruzione di case e altre proprietà nella zona tra le aree sviluppate e le zone selvagge non sviluppate.

Un incendio selvaggio nella foresta nazionale di Bitterroot, Montana
Un incendio selvaggio nella foresta nazionale di Bitterroot, Montana

Un incendio selvaggio su Angel Island
Un incendio selvaggio su Angel Island

Adattamento delle piante

Le piante negli ecosistemi a rischio di incendio hanno spesso degli adattamenti alle loro condizioni locali. Tali adattamenti includono la protezione fisica contro il calore, l'aumento della crescita dopo un incendio, e materiali infiammabili che incoraggiano il fuoco ed eliminano la competizione. Per esempio, le piante del genere Eucalyptus contengono oli infiammabili che incoraggiano il fuoco e foglie sclerofille dure che resistono al calore e alla siccità. Questo le rende dominanti sulle specie meno tolleranti al fuoco. La corteccia densa, i rami più bassi che si staccano e l'alto contenuto d'acqua nelle strutture esterne possono anche proteggere gli alberi dall'aumento delle temperature. I semi resistenti al fuoco e i germogli di riserva che spuntano dopo un incendio incoraggiano la conservazione delle specie, come nelle specie "pioniere" specializzate nel riavviare la successione ecologica dopo un incendio.

Il fumo, il legno carbonizzato e il calore possono stimolare la germinazione dei semi. Il fumo delle piante in fiamme promuove il butenolide arancione, che induce la germinazione dei semi.

Le praterie del Sabah occidentale, le foreste di pini malesi e le foreste di casuarina indonesiane si ritiene siano il risultato di precedenti periodi di incendio. La lettiera di legno morto di Chamise (arbusto californiano di greasewood) è a basso contenuto d'acqua e infiammabile, e l'arbusto germoglia rapidamente dopo un incendio. La Sequoia si affida agli incendi periodici per ridurre la concorrenza, rilasciare i semi dai loro coni e liberare il suolo e la chioma per una nuova crescita. Alcuni si sono adattati a, e si affidano a, incendi di superficie a bassa intensità per la sopravvivenza e la crescita. La frequenza ottimale degli incendi per il pino caraibico nei vigneti delle Bahamas è ogni 3-10 anni. Incendi troppo frequenti favoriscono le piante erbacee, e incendi poco frequenti favoriscono altre specie di alberi.

Successione ecologica dopo un incendio selvaggio in una foresta di pini boreali vicino a Hara Bog, Parco Nazionale Lahemaa, Estonia. Le immagini sono state scattate uno e due anni dopo l'incendio.
Successione ecologica dopo un incendio selvaggio in una foresta di pini boreali vicino a Hara Bog, Parco Nazionale Lahemaa, Estonia. Le immagini sono state scattate uno e due anni dopo l'incendio.

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