Asteroide

Un asteroide è una roccia spaziale. È un piccolo oggetto del Sistema Solare che viaggia intorno al Sole. È come un pianeta, ma più piccolo. Va da molto piccolo (più piccolo di un'automobile) a 600 miglia (1000 km) di diametro. Alcuni asteroidi hanno una luna di asteroidi.

Il nome "asteroide" significa "come una stella" nell'antica lingua greca. Gli asteroidi possono sembrare piccole stelle nel cielo, ma si muovono davvero intorno al Sole, mentre le stelle sembrano muoversi solo perché la Terra gira. Come i pianeti, gli asteroidi non producono la loro luce. Per questo motivo, alcuni pensano che "asteroidi" non sia un buon nome, e pensano che il nome "planetoide" ("come un pianeta") sarebbe un nome migliore.

Giuseppe Piazzi trovò il primo asteroide, nel 1801. Lo chiamò Cerere, ed è l'oggetto più grande della fascia degli asteroidi. Altri, come Giunone, Pallade e Vesta furono trovati più tardi. Nel 1850 ne furono trovati così tanti da essere numerati con la designazione di un pianeta minore che iniziava con 1 Cerere. Oggi gli astronomi che usano telescopi computerizzati trovano migliaia di asteroidi ogni mese. La previsione dell'impatto degli asteroidi è uno degli scopi.

Gli asteroidi sono gli avanzi di roccia e di altro materiale della formazione del Sistema Solare. Queste rocce erano troppo piccole per essere riunite per formare un pianeta. Alcune sono fatte di carbonio o metallo. A seconda di ciò che si trova sulla superficie, sono classificati in vari tipi diasteroidi spettrali tra cui il tipo M (metallo), il tipo S (pietra) e il tipo C (carbonio).

La maggior parte degli asteroidi del nostro Sistema Solare si trova nella fascia di asteroidi tra Marte e Giove. Molti non si trovano nella fascia principale degli asteroidi. Quelli che si avvicinano alla Terra sono chiamati asteroidi della Terra. Molti scienziati pensano che gli asteroidi che colpiscono la Terra abbiano ucciso tutti i dinosauri e causato alcuni degli altri eventi di estinzione.

Una foto dell'asteroide (253) Mathilde scattata da NEAR
Una foto dell'asteroide (253) Mathilde scattata da NEAR


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