Vespa parassita

Il numero di gran lunga maggiore di vespe (oltre 100.000 specie) è un tipo speciale di parassita. Sono parassitoidi che depongono le uova nei o sui bruchi di altre specie di insetti.

Quasi ogni specie di parassita degli insetti ha almeno una specie di vespa che la preda o la parassitizza. Ciò rende le vespe di importanza critica nel controllo naturale del numero di parassiti (biocontrollo). Le vespe parassitarie sono sempre più utilizzate nel controllo dei parassiti in agricoltura, poiché esse stesse danneggiano poco o nulla le colture. Gli agricoltori acquistano queste vespe parassitarie per il controllo degli insetti nei loro campi.

Con la maggior parte delle specie, le vespe parassite adulte non ricevono alcun nutrimento dalle loro prede. Proprio come le api, le farfalle e le falene, quelle che si nutrono da adulte di solito ricevono tutto il loro nutrimento dal nettare.

Le vespe parassitarie sono estremamente varie nelle loro abitudini. Molti depongono le uova in stadi inerti del loro ospite (uovo o pupa). Se la preda è un bruco, la paralizzano iniettandole del veleno attraverso il loro ovipositore. Poi inseriscono una o più uova nell'ospite o le depositano sull'ospite all'esterno. L'ospite rimane vivo fino a quando le larve parassitoidi non sono mature, morendo più tardi quando i parassitoidi si impupano, o quando emergono come adulti. In sostanza, gli ospiti vengono mangiati vivi.

Vespa braconide Aleiodes indiscretus che depone le uova in un bruco
Vespa braconide Aleiodes indiscretus che depone le uova in un bruco

Vespa parassitoide braconide Apanteles bozzoli su un bruco
Vespa parassitoide braconide Apanteles bozzoli su un bruco

Ichneumons

L'Ichneumonoidea è una superfamiglia di parassitoidi di vespe. Ha due famiglie principali:

  • Ichneumonidae: è di gran lunga la famiglia più numerosa. Si tratta di un parassita molto specifico, ogni specie preda una o due specie di prede.
  • Braconidi: si tratta di parassiti più a tutto tondo che hanno una vasta gamma di ospiti che possono parassitizzare.

Polidnavirus (PDV)

I polidnavirus sono un gruppo unico di virus di insetti che hanno un rapporto mutualistico con le vespe parassitarie.

Il virus protegge la larva parassita all'interno dell'ospite indebolendo il sistema immunitario dell'ospite. Inoltre, altera le cellule dell'ospite in modi che aiutano il parassita. Il polidnavirus, come tutti i virus, ha bisogno di un ospite per replicarsi. Questo avviene negli ovidotti della vespa femmina.

La relazione tra questi virus e la vespa è obbligatoria: tutti gli individui sono "infettati" dai virus; il virus è stato aggiunto al genoma della vespa.

I due principali generi di polidnavirus sono gli Ichnovirus (IV) e i Bracovirus (BV). Gli ichnovirus sono presenti nelle specie di vespe itneumonidi e i bracovirus nelle vespe braconidi.

Difesa dell'ospite

Le vittime di parassitoidi hanno delle difese che possono usare. Molti cercano di nascondersi dalle vespe. I gusci delle uova e le cuticole della preda sono addensati per evitare che la vespa li penetri. Quando la vespa arriva, la preda può far cadere la pianta su cui si trova, o torcere e picchiare per sloggiare la femmina. Alcuni rigurgitano sulla vespa per aggrovigliarla. Il dimenarsi può talvolta aiutare facendo sì che la vespa non deponga l'uovo sull'ospite e lo metta invece nelle vicinanze. Il dimenamento delle pupe può far sì che la vespa perda la sua presa sulla pupa liscia e dura o rimanga intrappolata nei fili di seta. Alcuni bruchi mordono le vespe che le si avvicinano. Alcuni secernono composti velenosi che uccidono o allontanano il parassitoide. Le formiche che hanno un rapporto simbiotico con i bruchi, gli afidi o le cocciniglie li difendono dall'attacco delle vespe.

Anche le vespe parassitoidi sono vulnerabili alle vespe iperparassitarie. Alcune vespe parassitoidi cambiano il comportamento dell'ospite infetto per costruire una ragnatela di seta intorno alla pupa delle vespe dopo che queste emergono dal suo corpo per proteggerle dagli iperparassitoidi.

Negli endoparassitoidi, le cellule immunitarie dell'ospite possono incapsulare le uova e le larve delle vespe parassitoidi. Negli afidi, un endosimbrione secondario, Buchnera aphidicola porta un fago latente. Questo fago rende l'afide relativamente immune alle loro vespe parassitoidi uccidendo molte delle uova. Tuttavia, le vespe contrastano questo fenomeno deponendo più uova negli afidi che hanno l'endosimbrione, in modo che almeno uno di loro possa schiudersi e parassitizzare l'afide.

Alcuni bruchi mangiano piante tossiche per se stessi e per il parassita per curarsi. Le larve di Drosophila melanogaster si automedicano anche con etanolo per curare il parassitismo. Le femmine della D. melanogaster depongono le uova in alimenti contenenti quantità tossiche di alcol se rilevano la presenza di vespe parassitoidi nelle vicinanze. Nonostante l'alcol rallenti la crescita delle mosche, le protegge dalle vespe.

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