Specie

Una specie è una specie di organismo. È un'unità di base della classificazione biologica, e un rango formale nella tassonomia. In origine, la parola era usata in modo informale in modo piuttosto vago, ma ora ci sono almeno 26 modi diversi di usarla.

Tutti gli animali o le piante dello stesso tipo appartengono alla stessa specie. I lupi (Canis lupus) sono una sola specie. Gli umani (Homo sapiens) sono un'altra specie. In generale, l'idea è che, per esempio, i gatti si riproducono con i gatti e producono più gatti. Questa è la base per decidere di avere una specie chiamata Felis catus. Tuttavia, dare una semplice definizione di "specie" è difficile, e molte persone ci hanno provato.

Specie è una parola per un particolare tipo di essere vivente, per esempio una taccola. Le taccole e i corvi sono simili, quindi sono insieme in un gruppo più ampio (taxon) chiamato genere, in questo caso Corvus. Poi c'è una famiglia (come quella dei corvi, che comprende corvi e corvi, ma anche ghiandaie e gazze). Le famiglie sono messe insieme in ordini come gli uccelli canori, che comprende molte famiglie di uccelli. Il gruppo successivo è la classe; tutti gli uccelli sono nella stessa classe. Poi c'è il phylum, come i vertebrati, che sono tutti animali con spina dorsale. L'ultimo è il regno, come il regno animale. Questi sono modi per classificare gli esseri viventi.

C'è un mnemonico per aiutare le persone a ricordare l'ordine delle divisioni che sono di nuovo elencate qui sotto: "Re Filippo è venuto per i grandi spaghetti".

Esempio

Prendiamo come esempio l'uccello chiamato Loon comune o Great Northern Diver:

  • Regno: Animalia
  • Phylum: Chordata
  • Classe: Aves
  • Ordine: Gaviiformes
  • La famiglia: Gaviidae
  • Genere: Gavia
  • Specie: Gavia immersioni
  • Nome comune: Common Loon o Great Northern Diver.

Cambiamenti storici del termine

C'è una lunga storia di disaccordo sul fatto che le specie siano cose oggettive, o che si tratti di etichette create dall'uomo. Chi pensa che le specie siano cose oggettivamente diverse punta su cose che le specie "buone" fanno. Si assomigliano, e si riproducono in modo vero, cioè si accoppiano con i loro simili, e hanno prole che sono ovviamente della stessa specie.

Contro questo ci sono molte eccezioni. Ci sono specie che sfumano gradualmente in altre specie, e che si incrociano in popolazioni sovrapposte (vedi specie ad anello). D'altra parte, ci sono specie che sembrano assolutamente identiche, ma che non si riproducono insieme (specie fratelli).

È chiaro che le "specie" usate dai paleontologi e le "specie" usate dagli altri biologi non possono essere le stesse. Un paleontologo può utilizzare solo le caratteristiche visibili di un fossile, che sono solo una piccola parte delle caratteristiche di una specie vivente. Non solo, ma molte specie praticamente identiche possono essere distinte solo dal loro DNA. Questa scoperta relativamente recente di specie fratelli è molto importante, e il loro numero sta crescendo rapidamente. Abbiamo sottovalutato l'effetto dell'evoluzione convergente.

Il più grande cambiamento nel concetto di specie è stato fatto da Charles Darwin, perché l'evoluzione ha fatto sì che non si potessero tracciare linee dure e veloci tra le specie. Un altro cambiamento arrivò quando Ernst Mayr propose il concetto di specie biologica, che enfatizzava la popolazione incrociata come il cuore del concetto di specie. Questo significava che, secondo lui, le specie erano oggettive, non solo l'opinione soggettiva di un tassonomista. La sua spiegazione del processo di speciazione era l'isolamento geografico tra le popolazioni che un tempo si erano incrociate. Oggi l'enfasi è tornata ad avvicinarsi alle idee di Darwin.

Numeri

Secondo le stime più recenti, ci sono circa 8,7 milioni di specie sulla Terra. Questo conta solo gli organismi eucarioti. Sono esclusi batteri, arcaismi e virus.

Meno di un quarto delle specie non sono state identificate, nominate e catalogate. Al ritmo attuale, potrebbero volerci più di 1000 anni per completare questo lavoro. Alcune si estingueranno prima che questo conteggio sia completato.

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