Foresta pluviale

Una foresta pluviale è una foresta che riceve forti piogge. Le foreste pluviali più importanti si trovano ai tropici o alle subtropiche, per lo più nella zona di convergenza intertropicale. La foresta pluviale più grande è la foresta amazzonica, che si trova per lo più in Brasile. Foreste come questa hanno una biodiversità straordinaria. Secondo i biologi, oltre la metà delle specie vegetali e animali vive nella foresta pluviale. Anche più di 1/4 di tutte le medicine provengono da qui. Anche se coprono solo il 6% della superficie terrestre, sono comunque un'importante fonte di ossigeno.

La foresta pluviale riceve in media da 50 a 250 pollici (1,2-6,3 m) di pioggia durante tutto l'anno. Fa caldo tutto l'anno e raramente supera i 34°C (94 °F) o scende sotto i 20°C (68 °F). Ha un'umidità media del 77-88%. Le foreste pluviali tropicali si trovano in tre grandi aree geografiche in tutto il mondo.

  • Parti del Sud e del Centro America - il bacino del Rio delle Amazzoni e il Costa Rica.
  • Africa - Bacino del fiume Congo, con una piccola area nell'Africa occidentale; anche il Madagascar orientale.
  • Asia meridionale e Australasia - costa occidentale dell'India, Assam, Sud-Est asiatico, Nuova Guinea e Queensland, Australia.

Un termine meno usato è "foresta pluviale temperata". Per le foreste pluviali temperate del Nord America, le precipitazioni annuali sono superiori a 140 cm (55 in), e la temperatura media annuale è compresa tra 4 e 12 °C (39 e 54 °F). Tuttavia, le definizioni in altri paesi differiscono notevolmente. Ad esempio, le definizioni australiane sono ecostrutturali piuttosto che climatiche:

  1. Copertura chiusa degli alberi che esclude almeno il 70% del cielo.
  2. La foresta è composta principalmente da specie arboree che non richiedono il fuoco per la rigenerazione, ma con piantine in grado di rigenerarsi all'ombra e nelle aperture naturali.

Questa definizione non si addice alle foreste del Nord America occidentale, e quindi il termine "foresta pluviale temperata" non è così diffuso. Il clima in una foresta pluviale sarebbe umido, che è umido ma caldo come una serra. Lo strato più basso riceve il 2% della luce solare. Solo le piante adattate alla scarsa luminosità possono crescere in questa regione. Lo strato inferiore si trova tra il baldacchino e il suolo della foresta. È la casa di numerosi uccelli, serpenti e lucertole, ma anche di predatori come giaguari e leopardi. Le foglie sono molto più grandi a questo livello e la vita degli insetti è abbondante.

Mappa della vegetazione globale. I luoghi più oscuri sono la foresta pluviale
Mappa della vegetazione globale. I luoghi più oscuri sono la foresta pluviale

Caratteristiche

Le caratteristiche delle foreste pluviali tropicali sono:

  1. Il terreno è per lo più sotto i 700 metri sotto il livello del mare
  2. Il clima:
    1. Precipitazioni elevate
    2. Alta temperatura
    3. Equabile: non c'è molta variazione
  3. Vegetazione: 90% o più Angiosperme
    1. Alberi a baldacchino alti
    2. Lianas (piante rampicanti)
    3. Epifite
    4. Lascia margini ampi e completi, con puntali a goccia
    5. Fiori e frutti grandi
    6. Impollinazione principalmente da parte di insetti
    7. Le leguminose sono la famiglia di piante più comuni
    8. Sempreverdi: le foglie possono essere sparse, ma non stagionalmente
  4. Animali
    1. Elevata diversità: molte specie diverse
    2. Molti insetti che si nutrono di piante, e molte difese anti-insetti da parte delle piante
    3. Molti mammiferi arboricoli (alberi-viventi)

I cinque strati

Le foreste pluviali tropicali sono tipicamente dominate da piante e animali diversi a diversi livelli. Lo strato superiore è lo strato emergente. Poi c'è lo strato a baldacchino. Sotto l'alto baldacchino c'è il sottosuolo. Il sottosuolo è costituito da alberi più piccoli, viti e arbusti. Lo strato successivo è chiamato lo strato arbustivo, e ha principalmente cespugli. Lo strato inferiore è il pavimento della foresta. Questo è costituito dalle piccole piante a terra.

Strato emergente

Lo strato emergente è il più lontano da terra. In alto tra gli alberi le aquile si posano. I loro occhi acuti sono alla costante ricerca di piccole scimmie e altre prede. Farfalle, pappagalli, tucani e centinaia di altri uccelli colorati volano costantemente tra le cime degli alberi.

Strato del baldacchino

Il baldacchino è come un enorme tetto verde sulla foresta. Gli alberi crescono sottili e dritti, come pilastri che cercano il sole. Non mettono fuori i rami fino a quando non sono molto alti. Poi si distendono come un ombrello alla luce del sole. Gli alberi sono così vicini tra loro che pochissima luce penetra negli strati inferiori. Molti tipi di scimmie, uccelli e insetti vivono nello strato. Gli animali che chiamano questo strato casa spesso non toccano mai terra per tutta la loro vita. Trovano tutto ciò di cui hanno bisogno che esiste all'interno del baldacchino. Si può accedere all'acqua dai bulloni degli alberi, se no, le foglie e le epifite che crescono nella chioma possono fornire quel bisogno. Gli animali mangiano le foglie e i frutti degli alberi, gli insetti o altri animali. Gli alberi a baldacchino alto devono essere in grado di raggiungere la luce del sole in alto nell'aria e ottenere ancora sostanze nutritive dal terreno sottile sul fondo della foresta. Le loro radici non vanno in profondità nel terreno perché non c'è nulla che le piante possano raggiungere. Al contrario, le radici si estendono in tutte le direzioni lungo il terreno o appena sotto il suolo. In questo modo possono utilizzare rapidamente le sostanze nutritive provenienti dalle piante e dagli animali riciclati che sono caduti a terra.

Strato di sottosuolo

Il sottosuolo è di solito un luogo buio, umido, sotto il baldacchino. C'è poca luce e non c'è brezza perché sono bloccati dal baldacchino. Le piante sotto il baldacchino devono poter vivere con pochissima luce solare. Cespugli, grandi piante verdi e piccoli alberi costituiscono questo strato. Spesso crescono solo in zone aperte dove è caduto un grande albero. Altre piante, come le viti, crescono sui grandi alberi.

Strato di arbusti

Lo strato di arbusti è costituito principalmente da cespugli. Esso contiene la maggior parte delle orchidee delle foreste pluviali, perché le orchidee utilizzano l'acqua del suolo della foresta, la vegetazione del sottobosco e la luce del sole che si riflette sulle foglie dello strato di copertura. È lo strato più piccolo della foresta pluviale, ma contiene oltre l'84% delle orchidee della foresta pluviale. Di solito è molto scuro nello strato arbustivo, a parte le piccole macchie di luce solare che passano attraverso gli spazi vuoti dello strato emergente. Nonostante non abbia molta luce solare, lo strato arbustivo è molto umido [umido e caldo]. Molti insetti vivono nello strato arbustivo come scorpioni, coleotteri e tarantole. Molte persone classificano la foresta pluviale in 4 strati e non in 5. Considerano lo strato arbustivo come parte del sottosuolo.

Pavimento forestale

Il livello del suolo è chiamato il suolo della foresta. Serpenti, tapiri, giaguari, tamanduas e gorilla sono solo alcune delle specie che vivono qui. È buio sul suolo della foresta pluviale. Anche insetti, millepiedi giganti, ragni, formiche e coleotteri sono molto abbondanti. Il suolo della foresta pluviale è spesso molto aperto e facile da attraversare a piedi. Ciò è dovuto al fatto che la luce raggiunge il pavimento così poco, che pochissime piante vi possono crescere.

Piante e animali

Un tipo di pianta nella foresta pluviale non ha bisogno di terra. Queste piante sono chiamate epifite, o piante dell'aria. Le piante dell'aria vivono sui rami degli alberi nel baldacchino o nel sottosuolo, con le loro radici nell'aria. Nella foresta pluviale umida, raccolgono l'acqua della pioggia che cade su di loro.

Un tipo di pianta d'aria è un fiore chiamato orchidea. Ci sono migliaia di tipi diversi di orchidee nella foresta pluviale. Alcune piante ad aria immagazzinano l'acqua nelle piscine all'interno e intorno alle loro radici. Queste piscine possono diventare la casa di rane e salamandre. Le rane di solito hanno bisogno di deporre le uova negli stagni, ma alcune rane degli alberi della foresta pluviale depongono le uova nelle piscine nelle piante aeree. In questo modo, le rane non devono mai scendere a terra, alcune piante sono fatte per la medicina umana.

Milioni di tipi di insetti vivono nella foresta pluviale. Non fa mai abbastanza freddo per ucciderli. Ci sono api, farfalle, termiti, scarafaggi e molti tipi di mosche. Ci sono formiche ovunque. Un tipo di formica è la formica dell'esercito. Le formiche dell'esercito non hanno nidi. Marciano in fila tutti i giorni per andare a caccia di altri insetti, che mangiano. Di notte si agganciano per formare un nido vivente intorno alla loro regina e alle loro larve, o formiche cuccioli.

I serpenti vivono tra gli alberi e sul suolo della foresta. Mangiano rane, uova, uccelli, insetti e piccoli animali. Alcuni serpenti, come il fer-de-lance dell'America Latina, sono velenosi, ma altri no. Un grande serpente non velenoso è l'anaconda del Sud America. È uno dei serpenti più grandi del mondo. Uccide la sua preda avvolgendosi intorno all'animale e schiacciandolo finché non riesce a respirare.

Le scimmie sono un animale molto comune nella foresta pluviale. La maggior parte vive la sua vita nel baldacchino e nel sottosuolo. Hanno lunghe braccia per dondolarsi da un ramo all'altro e alcune usano la coda per aggrapparsi agli alberi mentre mangiano. Sono veloci e agili, saltano facilmente da un albero all'altro in cerca di cibo. Scimmie diverse mangiano cose diverse. Possono mangiare noci, fiori, radici e rane. I loro ululati e i loro urli si sentono in tutta la foresta pluviale, anche quando non si vedono tra gli alberi.

Molti uccelli colorati vivono anche tra le chiome della foresta pluviale, e ci sono anche animali che vivono sul suolo della foresta. Il tapiro è un animale della foresta che sembra un grosso maiale. In realtà è legato al cavallo e al rinoceronte. Vivono nella foresta pluviale sudamericana e asiatica, mangiando foglie, ramoscelli e frutta. I tapiri sono tra gli animali cacciati dai grandi felini della foresta pluviale. Giaguari, leopardi e tigri sono i più grandi predatori delle foreste pluviali. Questi gatti hanno bellissime pellicce che sono state cacciate per il commercio di pellicce per anni. I mantelli maculati del giaguaro e del leopardo erano particolarmente popolari per i mantelli di pelliccia. Oggi la maggior parte dei paesi cercano di proteggere i loro grandi gatti, ma molti sono ancora cacciati illegalmente.

Questi sono solo alcuni degli animali e delle piante della foresta pluviale. Circa la metà di tutti i diversi tipi, o specie, di piante e animali del mondo intero vive nella foresta pluviale. Molte delle piante e degli animali, soprattutto gli insetti, non hanno nemmeno un nome scientifico, perché non sono mai stati classificati da un biologo.

Orchidea bianca
Orchidea bianca

Formiche dell'esercito in marcia
Formiche dell'esercito in marcia

Popolo della foresta pluviale

Ci sono molte tribù di persone che hanno vissuto nelle foreste pluviali per migliaia di anni. Questi abitanti della foresta appartengono di solito a uno dei due gruppi. Di solito sono cacciatori/raccoglitori o contadini che tagliano e bruciano.

Cacciatori/raccoglitori

I cacciatori/raccoglitori vivono come in ogni altra regione del mondo. Uccidono gli animali e raccolgono ciò che la foresta fornisce per una parte del loro cibo. A differenza dell'Artico, gli strumenti sono sempre disponibili. A differenza del deserto, l'acqua è sempre disponibile. La gente non ha bisogno di vestiti per proteggersi dalle intemperie. La foresta fornisce anche un modo per rendere più facile la caccia. Molte persone cacciano con frecce avvelenate. I veleni provengono dalle piante della foresta. Questo rende gli animali più facili da uccidere.

Agricoltori di taglio e bruciacchiatura

La maggior parte della popolazione della foresta è composta da contadini tagliati e bruciati. Allevano i raccolti nelle piccole radure, oltre a cacciare e raccogliere nella foresta. Questo fornisce loro cibo tutto l'anno. Iniziano tagliando gli alberi e le altre piante in un'area. Lasciano seccare le piante morte, poi le bruciano. La cenere delle piante bruciate va nel terreno e lo rende fertile per un po' di tempo. Questo si chiama agricoltura a taglio e bruciatura.

Le piccole radure coltivano le colture alimentari per alcuni anni, poi la famiglia o il gruppo si sposta e sgombera un nuovo campo. Il vecchio campo viene lasciato a crescere nella foresta. In pochi anni, sembra di nuovo la foresta pluviale che lo circonda.

Questo tipo di agricoltura non danneggia la foresta pluviale quando sono in pochi a farlo. Le piccole radure diventano di nuovo foresta pluviale senza alcun danno. Il terreno viene utilizzato e riciclato per essere riutilizzato in un altro momento. La foresta pluviale ricresce facilmente per riempire le radure dopo che le persone se ne sono andate. Oggi la situazione sta cambiando. Oggi le foreste pluviali si riducono perché troppe persone le bruciano.

Foreste pluviali in pericolo

Ci sono alcuni gravi problemi che riguardano le foreste pluviali che devono essere risolti. Le foreste pluviali vengono abbattute troppo rapidamente. Ogni anno viene distrutta un'area grande quanto il West Virginia. Questo è un problema per tutti.

Le foreste pluviali sono così grandi e fitte che per molti anni pochissime persone vi hanno vissuto o vi sono andate. Oggi, però, la situazione sta cambiando. Milioni di poveri, spesso affamati, vivono vicino alle foreste pluviali del mondo. Queste persone cercano disperatamente una vita migliore e pensano di poterla trovare nelle foreste.

I coloni possono entrare nelle foreste pluviali perché le macchine moderne hanno aperto strade in profondità nella giungla. Le strade sono di solito costruite da imprese che vogliono abbattere alberi o scavare minerali nella foresta. I governi costruiscono altre strade per il commercio e per permettere ai coloni di entrare nella foresta. La gente povera entra nella foresta a migliaia sulle strade e prende la terra per procurarsi il cibo. Bruciano gli alberi e le piante per fare un campo. Poi piantano i raccolti per il cibo e per vendere. Intorno a loro altri contadini fanno lo stesso, così non c'è più una foresta da coltivare.

Le nuove aziende agricole possono coltivare solo per pochi anni nel terreno povero. I contadini poi vendono il terreno a un allevatore di bestiame o semplicemente se ne vanno e sgombrano un nuovo pezzo di terra. Il terreno è così povero che non crescerà nemmeno l'erba per nutrire il bestiame per più di qualche anno. A quel punto, il terreno è già duro e coltiva solo poche erbacce. La foresta pluviale è distrutta e non si può fare nulla con la terra.

Se tutto questo continuerà abbastanza a lungo, le foreste saranno distrutte e i contadini non avranno più un posto dove spostarsi. Allora quella gente morirà di fame, perché non ci sarà più terra dove coltivare il cibo. Costringerli a smettere di tagliare la foresta non sarà d'aiuto, perché morirebbero di fame adesso invece che più tardi. Bisogna trovare nuovi modi per far vivere queste persone nella foresta pluviale senza distruggerla.

Inoltre, nessuno sa come la distruzione delle foreste pluviali cambierà la terra. Sappiamo che cadrà meno pioggia una volta che gli alberi saranno spariti. Questo può causare il prosciugamento di alcuni fiumi, che forniscono acqua alle città intorno alla foresta pluviale, durante una parte dell'anno. Inoltre, gli alberi che bruciano mettono il carbonio nell'aria. Il carbonio assorbe il calore del sole. La combustione di così tanti alberi cambierà l'aria e renderà più caldo il clima sulla terra? Gli esperti ne stanno discutendo, ma potrebbe accadere.

Le foreste pluviali sono anche la fonte di molte cose utili agli esseri umani. Nella foresta pluviale sono state scoperte ben una droga su quattro acquistata in negozio. Caffè, cioccolato, banane, mais, tè, patate dolci, noci del Brasile, gomma e tapioca provengono tutti dalla foresta pluviale. Gli alberi della foresta pluviale sono stati ricavati da legno molto pregiato. Mogano, teak e legno di balsa provengono da lì. Questi alberi non possono essere coltivati senza le fitte, umide e calde foreste pluviali. Così, la perdita delle foreste pluviali farebbe del male ad altre persone oltre a quelle che vi devono vivere.

Le foreste pluviali tropicali si trovano in una fascia intorno all'equatore (Zero gradi di latitudine), per lo più nella zona compresa tra il Tropico del Cancro (23,5° di latitudine N) e il Tropico del Capricorno (23,5° di latitudine S). Questa banda larga 3.000 miglia (4800 km) è chiamata "tropici".

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